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Biografía de Alexander von Humboldt




  1. Sus inicios
  2. Viaje de Humboldt y Bonpland por América Latina
  3. Sus obras: Una huella a la humanidad
  4. Conclusión
  5. Bibliografía

Introducción

Una universidad ubicada en Caracas (con sucursal en Valencia) lleva por nombre Alejandro de Humboldt. Y curiosamente, si caminamos por la calle o abrimos las Páginas Amarillas, encontraremos muchos lugares que llevan por nombre "Humboldt": Humboldt Casa de la Bolsa CA, Colegio Humboldt, Agencias de Viajes Humboldt, Asociación Cultural Humboldt, Urbanización Parque Humboldt, Barbería Humboldt, Cadena de Supermercados Humboldt, Centro de Rehabilitación Bucal Humboldt, Centro Médico Odontológico Humboldt, Cine Humboldt CA, Clínica Humboldt CA, Condominio Centro Comercial Humboldt, Condominio Prado Humboldt I, Estacionamiento Humboldt SRL, Farmacia Humboldt, Frigorífico Parque Humboldt, Fundación Humboldt, Línea de Taxis Humboldt, Óptica Humboldt CA, Taller Mecánico Humboldt, Edificio Humboldt, Planetario Humboldt, Hotel Humboldt, etc.

Y no solamente sucede en la capital, sino en toda Venezuela como: Unidad Educativa Colegio Alejandro de Humboldt en Guatire, Humboldt Music Center en Guatire, Promotora Humboldt en Lecherías, Colegio Humboldt en Maracay, Farmacia Humboldt en Valle de la Pascua, Unidad Educativa Colegio Alexander Von Humboldt CA en Barquisimeto, Auto Lavado Humboldt en Mérida, Unidad Educativa Instituto Humboldt en Margarita, Colegio Alejandro de Humboldt en Portuguesa, Panadería Humboldt en Cumaná, Farmacia Humboldt en San Cristóbal, pico Humboldt en los Andes… y Humboldt… y Humboldt… y Humboldt … ¿Es acaso una coincidencia?

La respuesta es un rotundo NO. Entonces ¿Quién fue ese personaje? ¿Por qué es tan mencionado en tan diversos lugares? ¿Fue acaso un patriota que luchó por la Independencia? ¿Un Presidente de la República? ¿Un atleta olímpico venezolano? O, en el caso de ser un extranjero ¿Qué tuvo que ver con Venezuela?

Nuestro objetivo es responder a todas esas preguntas. A continuación, se presentará una breve biografía acerca de este personaje, su paso por Latinoamérica y su aporte al mundo.

Sus inicios

De familia noble originaria de Prusia, Friedrich Wilhelm Heinrich Alexander von Humboldt nació 14 de septiembre 1769 en Berlín (Alemania). Era hermano del popular filósofo y diplomático Wilhem von Humboldt, conocido como el fundador de la Universidad de Berlín.

Alexander, al igual que Wilhem, recibió educación por parte de tutores particulares. Ingresó a la Universidad de Frankfurt del Oder. Poco tiempo después se retiró y se matriculó en la Universidad de Berlín para estudiar Administración, tal como su madre lo deseaba.

En 1788, conoció al botánico Carl Ludwig Willdenow, quien influyó su pasión por las ciencias naturales. Más adelante, se inscribió en la Universidad de Gottingen, cuyos profesores lo impulsaron a estudiar acerca de la observación de fenómenos, la arqueología y el interés por los estudios vinculados con la historia y la sociología. Finalmente se graduó en ciencias económicas. Luego, realizó un viaje por Bélgica, Holanda, Inglaterra y Francia y participó en una expedición por el Rin.

Sediento de sabiduría, estudió en la Academia Busch de Hamburgo y más adelante en la Escuela de Minas de Freiburg con la intención de especializarse en administración minera. Poco tiempo después comenzó a trabajar en el Departamento Prusiano de Minas donde, más adelante, fue ascendido a Superintendente de Minas. A raíz de este empleo publicó su primer trabajo Florae fribergensis subterraneas exhibens, cuyo tema abordaba la flora subterránea.

En 1796 falleció su madre, y Humboldt pudo realizar su sueño de entregarse a la botánica. La herencia que le dejó fue más que suficiente para realizar los futuros viajes, algunos de los cuales lo convertirían en el más popular de los científicos.

Pasó por Jena, Dresden, Viena, Salzburgo y París. En la ciudad luz conoció a un joven interesado también en la botánica llamado Aimé Jacques Alexandre Goujaud Bonpland. Ambos intentaron varios proyectos, en los cuales no tuvieron éxito. Uno de dichos proyectos era ir al Norte de África.

A pesar de la frustración, no se dieron por vencidos. Viajaron a Madrid para que el rey Carlos IV les otorgara el permiso de viajar al Nuevo Continente y a las Filipinas. Una vez concedida la autorización gracias al ministro Mariano Luís de Urquijo, partieron de La Coruña hacia las nuevas aventuras que les esperaban.

Viaje de Humboldt y Bonpland por América Latina

El 16 de julio de 1799 pisaron tierra venezolana, específicamente en una población oriental llamada Cumaná. Quedaron asombrados al verse rodeado de tanta belleza. La pareja de científicos comenzó a explorar no solamente aquella misteriosa población en donde abordaron, sino también sus alrededores como el golfo de Cariaco, la Península de Araya, el Valle de Cumanacoa, Cariaco y Caripe. Cuando llegaron a esta última población, visitaron una inmensa y hermosa caverna donde moran aves fotofóbicas conocida como la Cueva del Guácharo.

Ulteriormente se dirigieron a Caracas por el camino de La Guaira. Uslar-Pietri (1975a) señala que hicieron una parada en un lugar llamado La Venta. Al entrar a una pulpería, oyó a unos ciudadanos hablando de lo que estaba ocurriendo en el país, en especial de política.

Entraron por Caracas, para aquel entonces era un pueblo pequeño. Visitaron el teatro El Coliseo el cual era muy particular, pues no poseía techo con el fin de ver las obras teatrales bajo la luz de las estrellas. Así Humboldt y su compañero francés tuvieron la oportunidad de hacer observaciones a las constelaciones que se manifestaban.

Ambos sintieron curiosidad por explorar El Ávila, aquella montaña que rodeaba Caracas, pero lo que más le llamó la atención es que ningún caraqueño haya subido. Uslar-Pietri (1975b, 155), sostiene que "tenían […] la idea de que era una de las cimas más altas del planeta".

Mucha gente se sintió motivada y acompañó a los dos europeos en el ascenso, incluyendo Andrés Bello, un joven que más adelante dejaría huella en la historia de Venezuela y Chile. Llegaron hasta La Silla de Caracas.

Luego, marcharon hacia el interior. Pasaron por los valles del Tuy e hicieron escala en Aragua, exactamente en una hacienda de una familia de clase alta. Quedaron fascinados por el lugar. Más tarde, se introdujeron por Valencia, Guacara y Puerto Cabello. Carvajal (2004), en su página web, resume esta parte declarando que hicieron:

…todo tipo de registro, desde las condiciones de los esclavos negros, los cambios experimentados por el Lago de Valencia, recolección y clasificación de infinidad de plantas y animales, hasta observaciones astronómicas, incluidos un eclipse solar y una gran lluvia de meteoritos.

Pronto se adentraron en los llanos y llegaron a Calabozo. Ahí conocieron a Carlos del Pozo y Sucre, quien que estaba haciendo estudios y experimentos con la electricidad. Este hombre era muy avanzado para su época, pues ensayaba con un curioso pez conocido como temblador.

Encaminaron hacia el sur y aparecieron en San Fernando de Apure. Se montaron en curiaras y recorrieron el Río Orinoco. Ahí probaron sus experimentos con el temblador y confirmaron las investigaciones de Carlos del Pozo.

Además, continuaron con su recolección de plantas, animales y minerales que conservaban en alcohol, y al mismo tiempo hacían sus anotaciones. Uslar-Pietri (1975) alega que tenían tantas cajas con recolecciones que decidieron tomar nada más que tres ejemplares de cada elemento. Una fue enviada a Cuba, otra a España y una lo llevaban consigo. Ésta fue la única que llegó completa a Europa.

Regresaron a Cumaná y se trasladaron a la Habana, Cuba. Sorprendidos por la esclavitud de los africanos que estaban sometidos por los británicos, criticaron cruelmente este acontecimiento, así como asegura Rush (2002) en su página web.

Fueron después a Cartagena de Indias, Nueva Granada (actualmente Colombia). Cruzaron el Magdalena y llegaron a Bogotá. Ahí conocieron al botánico José Celestino Mutis. Recorrieron lugares como los montes de Monserrate y Guadalupe, el salto de Tequendama, Soacha, la laguna de Guatavita y las salinas de Zipaquirá. Como siempre, continuaron su estudio acerca de rocas y plantas.

Navegando por el Magdalena, pasaron por Ibagué, Cartago, Popayán, Pasto e Ibarra. Al llegar a Quito, el dúo científico conoció al llamado "padre de la geografía colombiana" Francisco José de Caldas (Carvajal, 2004; Rucinque 2005). También estudiaron los volcanes, incluyendo el Pichincha y el Chimborazo. Rush (2002) comenta: "dominó el montañismo de altura y estableció una marca mundial en las laderas del Chimborazo, en Ecuador, que nadie superó por 30 años."

Siguieron bajando por Sudamérica e hicieron escala en Lima, Perú. Hicieron observaciones acerca de la cultura aborigen y la influencia latina. Carvajal (2004) comenta que se percataron de una corriente marina conocida en la actualidad como Corriente de Humboldt. Cuando se encontraban en Cajamarca, Humboldt y Bonpland se percataron que la aguja de la brújula se movía de un lado para al otro. Ahí comprendieron "la intensidad magnética con relación al ecuador" (Sanjurjo, 1999).

Volvieron a pasar por Ecuador (vía Guayaquil) y subieron a México, llegando A Acapulco a principios de 1803. Visitaron los centros de minería de Taxco, Real del Monte y Guanajuato, al igual que los volcanes como el Jorullo.

Para culminar con el largo viaje, retornaron a Cuba donde se quedaron por poco muy tiempo. Más tarde, siguieron subiendo y pisaron suelo estadounidense. Ahí conocieron a otra importante celebridad: Thomas Jefferson donde tuvieron el honor de ser huéspedes de él.

Sus obras: Una huella a la humanidad

El 30 de junio de 1804 partieron al viejo continente. El 3 de agosto llegaron a Burdeos, Francia. Luego, Humboldt se trasladó a París. Ahí, comentó a ordenar y clasificar todo lo que había recolectado en América. Ese mismo año, conoció a un venezolano de apenas 21 años, recién viudo, llamado Simón José Antonio de la Santísima Trinidad Bolívar y Palacios, conocido más adelante como el Libertador.

Para dar a conocer lo que aprendió durante ese largo viaje, entre 1811 y 1834 publicó varios volúmenes de Voyage aux régions équinoxiales du Nouveau Continent (Viaje a las regiones continentales del Nuevo Continente). Según Uslar-Pietri (1975), parte de este libro está dedicada a Venezuela. Al mismo tiempo, otra parte de esta gran obra se encuentra algunos documentos como Ensayo Político sobre el Reino de la Nueva España, Ensayo Político sobre la Isla de Cuba y Sitios de las cordilleras y monumentos de los pueblos indígenas de América. La primera de éstas comenzó a escribirla en México.

En 1827 volvió a su ciudad natal. Ahí ocurrió algo importante porque fue nombrado consejero por el Rey de Prusia (Marcano, 2004). Empezó a dictar interesantes conferencias en donde los más importantes intelectuales se reunían en los salones para escucharlo. Gracias a este hecho y a sus obras poco a poco iba adquiriendo fama.

Entre 1827 y 1828 dio clases en la Real Academia de Ciencias de Berlín. Su popularidad creció tanto que en 1829 fue llamado por el zar de Rusia. Durante nueve meses, Humboldt hizo una expedición con fines científicos al recorrer Rusia, incluyendo Siberia, los Urales y las montañas Altái, hasta llegar a la frontera con China.

Entre 1836 y 1839 salió a la luz Histoire de la geographie du nouveau continent et des progres de l'astronomie nautique aux XVe et XVIe sieclescomprenant l'histoire de la decouverte de l'Amerique (traducido al español como Cristóbal Colón y el descubrimiento de América: historia de la geografía del nuevo continente y de los progresos de la astronomía náutica en los siglos XV y XVI).

Su último libro fue Cosmos (1845-1862), considerado por muchos como su más grande obra También se le conoce como Idea General de una descripción física del Universo. Livingstone (1992), referida por Rucinque (2002) en su página web, narra lo que Humboldt predijo acerca de esta gran obra:

Tengo la loca idea de retratar en un solo trabajo todo el universo material, todo lo que conocemos de los fenómenos de cielo y tierra, desde las nébulas de las estrellas hasta los musgos que crecen en las rocas graníticas —y todo eso en estilo vívido que estimule y cautive el sentimiento. Cada idea grande e importante de mi escrito deberá ser consignada allí codo a codo con los hechos. Deberá dibujar una época en el génesis espiritual de la humanidad—en el conocimiento de la naturaleza... Mi título es Cosmos.

Falleció en Berlín el 6 de mayo de 1859, sin haber cumplido todavía los 90 años de edad.

Conclusión

Influenciado en la ilustración berlinesa, botánica, astronomía, filosofía, física, química, geología, zoología, geografía, humanidades clásicas, idiomas, climatología, morfología terrestre, oceanografía, geografía vegetal, economía, mineralogía, anatomía y matemática, Humboldt dejó una importantísima e imborrable huella en la historia de la humanidad.

Junto a su amigo Bonpland, dio a conocer la América colonial a los europeos mediante sus libros. Gracias a ello, ganó admiradores en muchas partes del viejo continente.

Además, tuvo la oportunidad de conocer celebridades que también han dejado legado al igual que él como Bolívar, Bello, del Pozo, Mutis, Caldas y Jefferson. Sus obras tuvieron una importante influencia en Charles Darwin -creador de la teoría de la evolución de las especies-, quien tuvo la dicha de conocer al científico alemán.

Dio aportes fundamentales en la botánica, la espeleología científica, la ornitología, la electrofisiología, la cartografía moderna, la fitogeografía, la astronomía, la antropología cultural, la oceanografía física, la geopolítica, la meteorología, la física, la uranografía, la geofísica, entre otras tantas ramas de la ciencia. Lo más sorprendente es que existe en las costas de Chile y Perú un animal conocido como el pingüino de Humboldt (Spheniscus humboldti). Habitan cerca del lugar donde se "descubrió" la Corriente de Humboldt.

Con sus obras logró tal popularidad que hasta el célebre escritor francés Julio Verne escribió una novela llamada El soberbio Orinoco apoyándose en Viaje a las regiones equinocciales del nuevo continente. Muchos años más tarde, en 2005, el venezolano Alfredo Anzola filmó una película llamada 1888: El extraordinario viaje de la Santa Isabel, la cual está inspirada en la obra de Verne, quien tuvo como base al científico alemán. Una cosa lleva a la otra.

También estaba en desacuerdo con la esclavitud y el dominio español en América. Bolívar lo llamaba "Descubridor científico del Nuevo Mundo cuyo estudio ha dado a América algo mejor que todos los Conquistadores juntos" (Marcano, 2004). Además, se cuenta que Humboldt, en una carta a Bolívar le escribió: "Reitero mis votos por la grandeza de los pueblos de la América (y), por el afianzamiento de una sabia libertad."

Sin embargo, Botting (1973), referido en la página web de Humboldt 200, comenta que Humboldt admiraba a Bolívar y éste sentía respeto por el científico alemán. Además, en América se llegó a comentar que Humboldt fue quien impulsó a Bolívar la idea de liberar a América.

Pero Botting descarta esta idea haciendo la hipótesis que Humboldt opinaba que él era un soñador más y Bonpland fue que lo apoyó en tan increíble causa. También se comenta que Humboldt no le cayó muy bien a Bolívar porque le pareció un poco pedante.

Definitivamente Humboldt fue un hombre intelectual. De no haber sido por sus viajes y sus libros, el mundo no sería igual. Fue el precursor de muchas ideas en el mundo de la ciencia y la política.

Si él estuviera vivo, estaría nominado para el premio Nóbel de Física… y, sin duda, viajaría a Oslo (Noruega) para recibir el premio.

Bibliografía

CANTV – Páginas Amarillas [Página web en línea]. Disponible: http://db.pac.com.ve:8080/PaginasAmarillas/Respuesta.jsp (Consulta 206, enero 17)

Carvajal T., C. A. [Página web en línea]. Disponible: http://almaak.tripod.com/biografias/alex_humboldt.htm (Consulta 2006, enero 15)

Ecología al día [Página web en línea]. Disponible: http://www.ecologiaaldia.com/humboldt/home.html (Consulta 2006, enero 21)

Epígrafe [Página web en línea]. Disponible: http://epigrafe.com/resena/autresena.asp?aut_id=2&lib_id=6 (Consulta 2006, enero 19)

Hernández Caballero, S. (Ed.) et al. (1998). Gran enciclopedia de Venezuela (vol. X). Caracas: Editorial Globe.

Humboldt 200 [Página web en línea]. Disponible: http://www.humboldt200.cl/bolivar.html (Consulta 2006, enero 21)

Marcano, J. E. [Página web en línea]. Disponible: http://www.jmarcano.com/biografia/humboldt.html (Consulta 2006, enero 17)

Museo Nacional de Colombia [Página web en línea]. Disponible: http://www.museonacional.gov.co/present.html (Consulta 2006, enero 17)

Naturaleza Educativa [Página web en línea]. Disponible: http://natureduca.iespana.es/biog_humboldt.htm (Consulta 2006, enero 18)

Rucinque, H. F. Alexander Von Humboldt. [Página web en línea]. Disponible: http://www.geolatinam.com/files/Biografia_de_Humboldt.htm (Consulta 2006, enero 18)

Rush, T. La tradición de Alejandro de Humboldt por las Américas. [Página web en línea]. Disponible: http://www.21stcenturysciencetech.com/Spanish/Humboldt.pdf (Consulta 2006, enero 20)

Sanjurjo, M. Alexander von Humboldt. [Página web en línea]. Disponible: http://www.dasan.de/ds_lima/Schueler/Klasse3a-1999/miguelsanjurjo/miguelsanjurjo/Biografía%20de%20Alexander%20von%20Humboldt.html (Consulta 2006, enero 20)

Sepiensa [Página web en línea]. Disponible: http://sepiensa.org.mx/contenidos/h_mexicanas/s.xix/humboldt/humbolt1.htm (Consulta 2006, enero 20)

Sociedad Planeta Vivo [Página web en línea]. Disponible: http://www.planetavivo.org/drupal/DiapoElPinguinodeHumboldt1 (Consulta 2006, enero 22)

Uslar-Pietri, A. (1975). Valores humanos (Vol. III). Madrid: Editorial Mediterráneo.

 

Por:

María Auxiliadora Ramírez

Estudiante de Publicidad de la Universidad Alejandro de Humboldt

Caracas-Venezuela


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